Epigenética y conservación

No puedes estar al día en todo. Pero debería haber estado más atento a los avances de la epigenética, por las consecuencias que tienen sobre la Conservación Biológica. Creo que hoy se me ha abierto una puerta, en el marco del curso de la URJC sobre técnicas en Ecología Evolutiva (http://uverano.urjc.es/event_detail/2352/detail/metodologias-basicas-en-ecologia-evolutiva-codigo-uv-c-ecolo.html). La contribución de María Teresa Cervera (INIA) ha sido particularmente clarificadora.

Para una población pequeña, en torno o por debajo del tamaño mínimo viable, la probabilidad de supervivencia depende en parte de la capacidad de mantenimiento de su dinámica evolutiva, lo que hasta ahora se había relacionado directamente (o eso pensaba yo) con sus niveles de heterocigosis para ciertos loci, es decir, con su cantidad de variabilidad genética. Pues resulta que no. O no solo. Una especie, o población, genéticamente muy uniforme o empobrecida, por la causa que sea, puede tener mecanismos de expresión fenotípica de tipo epigenético muy fuertes, cuyas consecuencias evolutivas sean análogas a las de poblaciones de igual tamaño pero de una variabilidad genética muy superior, en tanto que las posibilidades de que la selección natural opere sobre la variabilidad ocasionada (genética o epigenéticamente) sean semejantes. Así que la capacidad adaptativa no depende únicamente de la constitución genética, sino de cómo se regula ésta a lo largo del desarrollo de los individuos.

Ahora bien; los procesos epigenéticos, o al menos muchos de ellos, son reversibles. Así que lo que en un momento dado nos puede parecer una población viable, se puede convertir de pronto en no viable. La Conservación Biológica debe asimilar estas cuestiones y hacerles frente. Tengo que modificar el temario sobre procesos demográficos y genéticos en poblaciones pequeñas para el curso que viene.

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